Mensen veroorzaakten het uitsterven van de megafauna in Australië

Niet het klimaat maar mensen veroorzaakten het uitsterven van de megafauna in Australië tijdens het Pleistoceen. Dit concludeert het internationale onderzoeksteam, onder leiding van paleo-ecoloog Sander van der Kaars.

24-01-2017 | 13:21

“Met ons onderzoek tonen we aan dat het verdwijnen van de megafauna in Australië 45.000 tot 43.100 jaar geleden plaatsvond,” aldus Sander van der Kaars. “En dit tijdstip hangt niet samen met grote veranderingen in klimaat of vegetatie, of met grote branden, maar lijkt juist samen te hangen met uitsterven door nauwelijks waarneembare overbejaging door de toenmalige mensen”.

Dit blijkt uit de analyse van een zeer nauwkeurig gedateerde sedimentkern, die in de zuidwestelijke wateren van Australië is genomen. Deze kern bevat 150.000 jaar aan zeer gedetailleerde informatie. Zo geven sporen van de omgeving in het sediment informatie over klimaatveranderingen en over de aanwezige megafauna.

Uitsterven van de giganten
De klimaatveranderingen tijdens de laatste ijstijd hadden nauwelijks invloed op de omvang van de megafauna, bleek uit de gegevens. Integendeel: de verdwijning van de megafauna begon binnen 2000 jaar in de periode waarin de mensheid Australië koloniseerde. Het totale proces van uitroeien duurde minder dan 2000 jaar.

“Deze resultaten zijn zeer interessant voor zowel archeologen en aardwetenschappers, maar ook voor het brede publiek met haar blijvende fascinatie voor de menagerie van nu uitgestorven giganten die over deze planeet rondliepen. Iedereen is geïnteresseerd om te weten waardoor deze reusachtige dieren zijn uitgestorven, ten tijde van de kolonisatie van de aarde door de mens,” zegt Van der Kaars.

Het onderzoeksteam bestaat uit acht wetenschappers afkomstig van de Monash Universiteit, de Universiteit van New South Wales, de Universiteit van Colorado, het GEOMAR Helmholtz Centre for Ocean Research (Duitsland) en van de Vrije Universiteit.  

Beeld: Peter Trusler